Ontmoet Rainier’s tijdelijke stad op 10.000 voet

Tenten omcirkelen een vlakke ruimte die wordt gebruikt als helikopterplatform, Mount Adams zichtbaar op bijna 50 mijl afstand.

Afbeelding: Mac Holt

EEN de dag in Camp Muir begint rond 15.00 uur – slechts één manier waarop Rainier’s grootste backcountry-camping volgens zijn eigen ritme werkt. Op 1080 voet bevindt Muir zich halverwege tussen het bezoekerscentrum van het park, Paradise en de top van de piek. Een overnachting voor bijna 110 mensen wanneer het vol is, het is alleen te voet bereikbaar – 1,3 hectare sneeuw bezaaid met een handvol hutten, sommige een eeuw oud.

Dit bergstation maakt deel uit van wat algemeen wordt beschouwd als het gemakkelijkste klimpad naar de top van Rainier, maar toch is het geen wandeling in het (nationale) park. We zitten zo hoog dat het uitzicht zich uitstrekt tot Mount Hood in Oregon; voordat het in 1888 werd genoemd naar de beroemde natuuronderzoeker John Muir, stond deze plek bekend als Cloud Camp. Gedurende deze zomerse zaterdagmiddag sjokken klimmers en dagwandelaars 4500 hoogtemeters omhoog via een sneeuwveld dat het hele jaar door de schouder van Rainier als een mouw bedekt.

Tim Hardin en Ryan Lazzeri houden toezicht op heel Muir – letterlijk – vanuit stenen stoelen die hun stenen hut uit 1916 flankeren, twee schildwachten in gele gezwollen jassen van nationaal park. Hoewel het niet moeilijk is om dit stel klimwachters als burgemeesters of marshals van dit stadje te bestempelen, zijn ze geen regelmakers of politieagenten. Het zijn zoek- en reddingsprofessionals – seizoensgebonden optredens omvatten acht weken training – en een vriendelijke aanwezigheid in het kamp. Terwijl de middagzon weerkaatst op de bevroren grond om de lucht te bakken, bieden ze water aan een in paniek geraakte kampeerder die geen brandstof meer had om de sneeuw te smelten. Eerst en vooral zijn rangers hier om levens te redden; hun team van 16 patrouilles patrouilleert 70.000 hectare gletsjer, rotsen en enkele van de meest gênante weersomstandigheden in de Pacific Northwest.

Klimwachters Ryan Lazzeri (links) en Tim Hardin werken allebei als skipatrouilles in de winter.

Afbeelding: Mac Holt

Tegen 16.00 uur is de stemming onder de klimmers die hun tenten over Muir hebben opgezet hoog. Terwijl ze uit zakken met gerehydrateerd voedsel lepelen, kraait een van hen dat ze zich ‘spiritueel als stront’ voelt. Buiten de in 1921 overvolle stapelbedden voor de eerste twintig bezoekers – geeft een Issaquah-man met gele laarzen toe dat zijn zenuwen van slag zijn; dit wordt zijn eerste Rainier-klim zonder betaalde gids. “Voordat je gewoon iemand volgt”, legt hij uit. ‘Nu moet je alert zijn.’ Bijna elk jaar sterven er mensen op de bovenste berg van Rainier.

Vandaar de dagelijkse briefing. Net na 17.00 uur verzamelt Hardin iedereen die naar de top gaat, een regenboog van gezwollen jassen. Hij beweegt zich snel, in de stijl van een lezing, door cruciale informatie die ze nodig hebben voorbij Muir: weersvoorspellingen en een beschrijving van een steeds veranderende toproute die zich aanpast aan bredere kloven en onstabiele sneeuw. De ranger laat zien hoe je veilig kunt manoeuvreren over horizontaal geplaatste ladders, ze dienen als tijdelijke bruggen over diepe kloven in Rainier’s gletsjers. “Dat is wat ze doen op de Khumbu Icefall op Everest”, legt hij uit. Hij vraagt ​​om handopsteken – wie heeft de benodigde uitrusting zoals piketten, ijsbijlen en reddingskatrollen? Zijn laatste instructie: “Wat je ook doet, heb vanavond een strategie.”

Aan de andere kant van het kamp, ​​in een kleine hut met een A-frame, buigen een half dozijn gidsen zich over een diner met jambalaya. Ze zijn van Rainier Mountaineering, Inc., een van de drie bedrijven die concessies doen om betalende klanten de berg op te brengen. Ze zetten de route van Muir naar de top; de hele zomer door graven gidsen richels van het pad in de sneeuw, bouwen ladderbruggen en begraven ankers om touwen aan te bevestigen. Onafhankelijken hoeven hun pad niet te volgen, maar de meesten wel. Elias de Andres Martos van KMI hoort regelmatig klachten over het notoir trage tempo van de begeleide teams op de eenbaansroute, zegt hij tussen de happen door. “Maar we maken de route beklimbaar voor het grote publiek.”

Hardin richt zich tot klimmers en RMI-gidsen.

Afbeelding: Mac Holt

Tegen 19.00 uur zijn Hardin en Lazzeri eindelijk vrij na bijna 24 uur werk, inclusief een reis naar de top, en twee dagen vrij van een lichamelijke herstel aan de noordkant van de berg. De kampeerders sloegen hen naar bed en klauterden in tenten in de hoop op een paar uur slaap. ‘S Avonds rustig, komt Hardin tot rust op het dak van hun hut, leunend naast zonnepanelen totdat alpenglow Mount Adams en Mount Saint Helens aan de horizon verlicht.

Als Muir voor zonsondergang stil is, bruist het om middernacht weer; de bovenste berg is het meest stabiel in de vroege ochtend, wanneer het het meest bevroren is. De sterren steken in zo’n scherp reliëf af tegen de nachtelijke hemel dat het bewolkte lint van de Melkweg zichtbaar is. Koplampen bobbelen en gebabbel is duizelig; “Laten we deze teef beklimmen!” kondigt iemand aan terwijl hij spullen verzamelt. Hardin en Lazzeri slapen er doorheen, behalve wanneer iemand op hun deur klopt om te klagen over een kapotte koplamp. Lazzeri legt diplomatiek de grenzen van de hulp van rangers uit.

Teams met touwen bewegen zich als gloeiende inchwormen langs het eerste deel van de route, een lange doortocht van de Cowlitz-gletsjer. De meesten streven ernaar de top net na zonsopgang te bereiken, hoewel sommige teams spoedig zullen omdraaien in het licht van lichte verwondingen, vermoeidheid of angst.

De route verlicht door koplampen.

Afbeelding: Mac Holt

De zon komt op op een rustig kamp, en om 7 uur de rangers gaan weer aan de slag met administratief werk en klusjes. Ze zijn niet verantwoordelijk voor alle apparatuur die rond hun hut is verspreid – seismische bewakingsdetectoren, een windmeter – maar de belangrijkste systemen hier zijn de badkamers. Menselijk afval ontbindt niet in deze vriestemperaturen, en Muir heeft jaren van creatieve, vaak stinkende latrinesystemen doorstaan. De huidige (die gebruikt een transportband om afval in vaten te verplaatsen) is veelbelovend. Toch moet iemand periodiek hechten die lading naar een helikopter – een baan voor een ranger.

Succesvolle klimmers druppelen rond 9.00 uur terug in de nederzetting, opgewonden of moe, maar meestal een combinatie van beide. Vers van een vermoeiende 10 uur op de bovenste berg, zegt men hardop, tegen niemand in het bijzonder: “Dat was geweldig en verschrikkelijk en ik vond het geweldig en ik haatte het.”

Als de klok de middag bereikt, is er een gevoel van verandering als een nieuwe lichting overnachters opstijgt uit het Paradijs en de vrijgekomen sneeuwvelden voor hun tenten opeist. Op het helikopterplatform probeert Lazzeri samen te vatten waarom hij dit werk doet, een baan met 24-uursdagen, sanitaire problemen, menigtebeheersing en situaties van leven en dood. “Het is heel eenvoudig dat we graag mensen helpen”, zegt hij, “en in de bergen werken.” Twee dagen later, voordat hun achtdaagse dienst erop zit, voegt het duo zich bij hun tweede reddingsoperatie in een week, waarbij ze met succes de levens van vier bergbeklimmers redden. Achter hem bouwt zich een nieuw geroezemoes van anticipatie op, over een nieuwe lichting klimmers met topkoorts, en een nieuwe dag in Camp Muir begint.

Mount Tahoma, een subpiek van 11.000 voet van Rainier, stijgt boven Camp Muir uit.

Afbeelding: Mac Holt

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *